银河系边界终于“找到了”

据美国《科学新闻》网站报道,英国科学家的一项新研究指出,银河系宽约190万光年(一光年等于94600亿公里),这有助于他们更好地估计银河系的质量以及有多少星系与银河系“共舞”。

天文学家早就知道,银河系最亮的部分是太阳所在的一个煎饼状的恒星盘,宽约12万光年,盘外有一个气体盘。一个巨大的暗物质光环围绕着两个圆盘,并远远超出它们。但由于光晕不发光,科学家很难测量星系的直径。

现在,达勒姆大学的天体物理学家艾丽丝·迪森和同事利用银河系附近的星系来寻找银河系的边界。他们的最新研究表明,星系的精确直径为190万光年,误差不超过40万光年。

为了找到银河系的边界,研究小组用计算机模拟了银河系等巨型星系的形成。他们特别模拟了银河系及其最近的仙女座星系的平行外观。结果表明,在大星系暗晕边缘附近的小星系的速度将明显降低。

利用现有的望远镜观测,研究小组发现银河系附近的小星系也经历了同样的速率下降。他们说,这种情况发生在距星系中心大约95万光年的地方,而星系中心应该是星系的边界。他们得出结论,银河系宽约190万光年。此外,尽管银河系的大部分物质是由暗物质构成的,但模拟显示恒星也可能存在于银河系的边缘。

他们希望将来能在附近找到更多的小星系,以进一步精确定位星系的边缘。德克萨斯大学奥斯汀分校的天体物理学家迈克尔科尔钦(Michael colchin)没有参与这项研究,他说天文学家也可以在银河系边缘寻找恒星。这些遥远地方的星星可能很暗,但它们应该在未来被发现。

约翰霍普金斯大学(Johns Hopkins University)的天文学家罗斯玛丽·怀斯(Rosemary wise)没有参与最新的研究,但她指出,最新的测量结果也可以帮助天文学家澄清银河系的其他性质。例如,银河系越大,它的“重量”就越重,它应该与越多的星系“共舞”。到目前为止,科学家们已经为银河系找到了大约60个“舞伴”,未来还将发现更多的舞伴。

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